Extraligová sezóna 2021/2022 onedlho vyvrcholí finálovými bojmi, no pre náš klub prišiel koniec už po štvrťfinálovej sérii proti Zvolenu. Odvtedy uplynulo dostatok času na analyzovanie a nastal tak čas pozhovárať sa s generálnym riaditeľom klubu, Lukášom Opáthom.

Sezóna je už nejaký ten čas za nami, bol priestor a čas na jej zhodnotenie a k akým záverom vedenie prišlo?

Nakoniec to dopadlo celkom dobre, prešli sme predkolom a zahrali sme si štvrťfinále, čo bol náš cieľ. Myslím, že sériu proti Zvolenu sme dohrali so vztýčenou hlavou. Chalani bojovali a verím, že aj fanúšikovia z toho mali taký pocit. Čiže z tohto hľadiska môžeme povedať, že sme viac-menej splnili cieľ. Treba však povedať, že počas sezóny sme prešli mnohými “výmoľmi” na cestách a niektoré z nich sme nevedeli veľmi ovplyvniť, k čomu sa ale zrejme dostaneme. Samozrejme, celá tá sezóna mala na nás dopad, a to vzhľadom na množstvo faktorov, ktoré to ovplyvnili – od covidu až po iné veci, ktoré mali vplyv na rozpočet. Prvá sezóna pod novým vedením teda bola náročná, pozitívom ostáva, že ľudia si mohli zažiť predkolo a následne aj štvrťfinále, navyše proti Zvolenu.

S trénermi sme sa však zhodli, že prvý domáci zápas proti Zvolenu sme mohli vyhrať a séria by za stavu 2:1 pre nás možno mohla vyzerať úplne inak. Čiže určite sme mohli Zvolenčanov potrápiť viac a celú sériu zamotať, no treba uznať ich kvality. Na nás doľahlo to, že sme nemali tak široký káder a keďže prišli zranenia, tú sériu sme dohrávali v podstate na tri formácie.

Prvotný cieľ bola prvá šestka, ktorú ak by sme uhrali, mohli sme sa vyhnúť predkolu. Ušetrili by sme nejaké tie sily a pri troške šťastia to mohlo napokon dopadnúť aj inak? 

Ušlo nám to o jeden zápas a netreba hovoriť, že to bol ten posledný zápas proti Spišskej Novej Vsi. Takých zápasov, kde sme prišli o tú možnosť, bolo viac a nebolo to o jednom zápase. Treba si však zhodnotiť, že aj keby sme skončili na 6. mieste, vo štvrťfinále by sme narazili na Nitru a to by bola rovnako náročná séria ako proti Zvolenu. Možno by sme postúpili, možno nie. Vidíme, že Nitra hrá momentálne skvelý hokej a bolo by to ťažké. Prešli sme však predkolom a mužstvo ukázalo svoj charakter. Je tam tenká hranica, ak by bol ten formát súťaže postavený tak, že štvrťfinále hrá rovno prvá “osmička”, nikto by možno neriešil či sme skončili na šiestom alebo siedmom mieste. Beriem to tak, že cieľ bol hrať štvrťfinále a to sme hrali.

Sezónu sme začali 22 zápasmi na klziskách súperov ako to hodnotíte? 

Treba poďakovať fanúšikom, že stáli pri nás. Bolo cítiť, že aj keď sme hrali von, tak stále riešili ten tím a povzbudzovali nás. Patrí im veľká vďaka. Samozrejme, taký začiatok sezóny mal na nás dopad. Vedeli sme čo nás čaká a na nič sa nevyhovárame. Zo svojho hľadiska poviem, že od júla sme riešili množstvo iných vecí ako hokej. Ani sme nemali poriadne kde trénovať a trénovalo sa na béčkovej hale. Neustále sme riešili zimný štadión a kedy budeme hrať doma. Potom sme od 5. decembra riešili, že budeme hrať doma s divákmi, no prišiel lockdown a keď už aj divákov pustili, bolo to len 25% kapacity. Malo to obrovský dopad na náš rozpočet a finančnú stránku.

Okrem toho sme sa potýkali aj s tým, že sme sa určitú časť sezóny pohybovali na predposlednom mieste a vznikol tlak. To viedlo k zmenám v tíme a to má tiež dopad na rozpočet, pretože ak niekoho pošlete preč, to neznamená, že mu nedoplácate. Klub sa brodil rôznymi vecami a tých faktorov bolo naozaj veľa. Po zmene trénera sa to zastabilizovalo. Určite nechcem dramatizovať, vedeli sme do čoho ideme. Som rád, že diváci pri návrate na štadión nejak zvlášť nepocítili, že niektoré veci neboli možno dokončené. Treba poďakovať pánovi primátorovi, viceprimátorovi a spoločnosti MBB, s ktorými sme hľadali a napokon sme aj našli cestu, aby sme mohli hrať doma. Nemohli sme si dovoliť nehrať doma.

Poďme si to rozmeniť na ešte drobnejšie. Vieme vyčísliť o koľko klub v dôsledku pandémie prišiel počas sezóny?

Je to obrovské číslo, keď si vezmeme čo všetko mala pandémia za následok. Tým, že ľudia nemohli prísť, sme prišli o príjmy zo vstupného a bufetov. Aj keď už sa uvoľnili opatrenia, tak to bolo len čiastočne a klub pri tých nákladoch na domáci zápas nemal šancu zarobiť. Navyše, keď nie sú diváci, ani partneri nemajú taký záujem o spoluprácu. Tí, ktorí sa nám snažia pomáhať, sú pri nás aj preto, že sa nám podarilo spoločne s Vladom Troppom (marketingový a obchodný riaditeľ) vytvoriť vlastnú komunitu partnerov. Musím povedať, že naše marketingové oddelenie urobilo v tomto smere skvelú prácu a podarilo sa nám v ťažkej sezóne napríklad predať skyboxy a ku koncu sezóny partneri začali pribúdať. Aj napriek tomu klub prišiel o zhruba 400-tisíc eur. Treba však povedať, že bez zásadnej finančnej výpomoci majoritného akcionára by sme len veľmi ťažko ustáli toto obdobie, za čo mu patrí poďakovanie.

Ľudia si počas pandémie trochu odvykli navštevovať hromadné podujatia. Zohralo aj toto svoju rolu?

Po novom roku to bol problém. Bolo to vidno, ľudia boli opatrní. Január a február bol v tomto smere divný, no postupom času sa to obracalo a ľudia chceli prísť. Videli sme to aj v nedávno skončenom semifinále, že klubom sa darilo vypredať štadióny, či to bola Nitra, Košice alebo Slovan. Verím, že to bude už len lepšie. Naši diváci si však našli cestu na štadión, a to aj napriek tomu, že okolie toho štadióna momentálne nevyzerá najlepšie. Verím, že nová sezóna bude v normálnom a štandardnom režime.

Keď už bol spomenutý štadión, poďme k tejto téme. Na čo sa fanúšikovia môžu ešte tešiť?

V prvom rade sa musí dokončiť zveľadenie okolia, s čím sa už v podstate aj začalo. Podľa toho, čo som videl v projektoch a podľa toho, čo komunikujeme s mestom verím, že to bude krásne a ľudia si povedia, že ide o kultúrne miesto. Čo sa týka interiérových vecí, pribudne nové osvetlenie a ozvučenie, ďalej multimediálna kocka a obrazovky na chodbách. Dokončujeme novú VIP business lounge, ktorá je na “béčkovej” tribúne a taktiež by sme trochu chceli obnoviť aj starú “vipku”, no uvidíme časovo. Čo sa týka multimediálnej kocky, môže sa pokojne stať, že ju nestihnú dodať pred EYOF-om, momentálne totiž meškajú dodávky všetkého. Najneskôr pred začiatkom sezóny by však mala byť. Pribudne taktiež vynovená reštaurácia s krásnou terasou, nový fanshop a športový obchod s partnerom klubu, spoločnosťou CCM.

Vzhľadom na vynovené okolie štadióna sa dá predpokladať, že vedenie začne realizovať svoje plány, podľa ktorých by fanúšikovia mohli prichádzať na zápasy vo väčšom predstihu a bude im ponúknutý kultúrny program.

Postupne sa tam určite dostaneme, no chce to trpezlivosť. Tých plánov je veľa a nedá sa realizovať všetko naraz, no chceme robiť pred zápasmi nejaké veci, aby ľudia prišli skôr. Najviac sa to samozrejme bude ponúkať pred piatkovými alebo nedeľnými zápasmi. Chceme to niekam posunúť, aby sa to v budúcnosti približovalo zahraničiu. Aby to nebolo len o tých dvoch hodinách zápasu. Za rok sa to všetko nedá, najmä ak sme sa potýkali so všetkými vecami, ktoré boli spomenuté. Máme však plány, vieme kam to chceme dostať v horizonte troch-štyroch rokov. Sme tu necelý rok, ale plány sú veľké. Samozrejme, aj predošlé vedenie budovalo tú značku krásne, od roku 2005 až k trom titulom, čo istý čas trvalo. Chce to čas, no verím, že v novej sezóne niektoré veci nakopneme.

Poďme k niektorým veciam z tej športovej stránky klubu. Vymeniť trénera počas sezóny asi nikdy nie je jednoduché? 

Bolo to náročné, no nemôžeme nikomu nič vytýkať. Hrať 22 zápasov von, navyše bez zázemia, je ťažké. Robiť takéto zmeny je náročné aj po finančnej stránke, aj pre hráčov. Som rád, že sa to príchodom trénera Karhulu, brankára Weningera a niektorých hráčov podarilo zastabilizovať a dokázali ísť až do štvrťfinále. Verím, že nová sezóna bude o inom, že začneme doma a v normálnom režime. Chceme sa od začiatku držať v prvej šestke a podľa toho aj skladáme káder. Ten už je tak na 85% hotový a postupne ho budeme predstavovať. Samozrejme, ak bude klub finančne stabilný, nebudeme sa brániť v období decembra prípadnému posilneniu, aby sme sa pokúsili o nejaký ten úspech, veď prečo nie. Je to síce predčasné, ale už teraz vieme, že cieľ bude hrať v prvej šestke.

Pred sezónou sa avizovalo, že sa budeme spoliehať na dvojicu našich brankárov Filipa Belányiho a Mateja Gajana. Osud to však zariadil inak a prišiel Evan Weninger. Otázka znie – dalo by sa povedať, že ak by tu bol od začiatku, mohla tá sezóna dopadnúť inak?

Ťažko povedať. Tí, čo tu boli, si odskákali to obdobie náročného úvodu sezóny. Môj veľký sen je v budúcnosti mať v kádri čo najviac našich, slovenských hráčov a tých dopĺňať o pár kvalitných legionárov. Koniec koncov, to číslo sa znižuje a môže sa stať, že zo súčasných 7 to pôjde na 5. Treba si povedať, že sme to chceli postaviť na Filipovi a Matejovi, ale ukázala sa nám jedna vec – ako náhle sme boli v tabuľke na predposlednom mieste, bolo to cítiť aj na nich a na celom tíme, že to nie je sranda. My sme nevstúpili do klubu, aby sme vypadli. Opäť to boli spojené nádoby – bol to tak veľký tlak, že žiaľ Filip sa stal dvojkou. Dotiahli sme Weningera a pár ďalších hráčov, čo malo veľký vplyv na to, že sme začali stúpať smerom nahor. Myslím si, že Weninger mal svoje kvality a na úroveň našej ligy bol jedným z troch-štyroch TOP brankárov. Ak by bol v kádri od začiatku, asi by to bolo lepšie, ale ťažko povedať.

Tu by som načrtol aj tému toho, že keby sa nevypadávalo, tak kluby by asi viac pracovali s mladými hráčmi. Keby sme sa nedostali do toho tlaku, ktorý sme si na vlastnej koži zažili, nebol by problém, aby sezónu dochytali Filip s Matejom Gajanom. Ľudia by pochopili, že ak prichádza k obmene kádra a chcete hrať s mladými, tak budete možno dve sezóny na 10.-11. mieste, ale ak sa hrá o vypadnutie, nikto si to nechce zobrať na svoje triko. Následne sa dostávate do tlaku a žiaľ, musíte priniesť zahraničných hráčov. Poviem na rovinu za seba, slovenskému hokeju to určite nepomáha. Samozrejme, ten trh so slovenskými hráčmi nie je veľký a aj v súčasnosti vidíme boj o nich. Osobne si myslím, že v určitom čase by neuškodilo tú súťaž na nejaké tri roky uzavrieť. Nechcem teraz tvrdiť, aby sa do extraligy nevzal niektorý z klubov, ktorý by bol na to pripravený.

Poďme k záveru. Vie sa už ako vôbec bude vyzerať nová sezóna?

Čaká nás kongres SZĽH. Je to opäť len o tom, že každý sa pozerá nejakým svojím uhlom pohľadu, no budeme musieť dospieť k správnym rozhodnutiam, aby to malo dobrý dopad na hokej. Extraliga je výkladná skriňa hokeja, musíme sa o ňu starať. Samozrejme, musí byť dobre nastavený systém, aby mladí hráči dostávali priestor. Aby 1. liga slúžila naozaj ako development liga, pre hráčov, ktorí prechádzajú z juniorského do seniorského hokeja.

Zatiaľ nevieme ako to bude vyzerať, rozhodne sa podľa kongresu. Verím však, že sa nájde spôsob, aby to fungovalo ako celok a nevyčlenovať, že toto je extraliga a toto je niečo iné. Koniec koncov, aj tak sa bavíme o slovenskom hokeji a extraliga ukázala, že hráči z nej sa dostali na olympiádu a dokázali tam konkurovať. Uvidíme, ako to dopadne. Verím, že osoby, ktoré sú do toho zapojené, nájdu správny spôsob fungovania. Nikto nerobíme hokej, aby sme sa handrkovali. Každý chce robiť v príjemnom prostredí.